Par ailleurs, sur un plan politique, les gouvernements
cherchent à accroître la puissance et le prestige de leurs pays.
L’impérialisme colonial s’est d’abord manifesté par une ruée vers les territoires « vacants » ; les missions envoyées par les divers pays ont rivalisé à qui planterait, la première, son drapeau dans ces régions. La prise de possession s’est parfois faite d’une façon pacifique, par des accords librement signés, mais elle est, le plus souvent, résultée de courtes expéditions militaires menées contre des États en proie à l’anarchie et faiblement armés.

Le résultat de l’impérialisme colonial du XIXe siècle et du
début du XXe, a été la disparition quasi totale des terres dites vacantes dans le monde.
  

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